a Vida pode ter se originado na Terra de 4 bilhões de anos atrás, o estudo do controverso fósseis sugere

Fósseis do Oeste da Austrália de 3,5 bilhões de anos, a Apex Cherte sugerir complexo de comunidades microbianas existia mesmo caminho de volta, em seguida,.

Graeme Churchard/Flickr / CC-BY 2.0

em 1992, pesquisadores descobriram evidências do que era então potencialmente a vida mais antiga na terra: 3.5 biliões de anos de idade, squiggles microscópicos envoltos em Rochas australianas. Desde então, no entanto, os cientistas têm debatido se essas marcas realmente representam microorganismos antigos, e mesmo que o façam, se são realmente assim tão velhos. Agora, uma análise abrangente desses microfossilmes sugere que essas formações realmente representam micróbios antigos, potencialmente tão complexos que a vida em nosso planeta deve ter originado cerca de 500 milhões de anos antes.O novo trabalho indica que esses microorganismos iniciais eram surpreendentemente sofisticados, capazes de fotossíntese e de usar outros processos químicos para obter energia, diz Birger Rasmussen, um geobiólogo da Universidade Curtin em Perth, Austrália, que não estava envolvido com o trabalho. O estudo “provavelmente tocará em uma onda de novas pesquisas sobre essas rochas, enquanto outros pesquisadores procuram dados que apoiem ou refutam esta nova afirmação”, acrescenta Alison Olcott Marshall, uma geobióloga da Universidade do Kansas, em Lawrence, que não estava envolvida no esforço.No novo estudo, William Schopf, um paleobiólogo da Universidade da Califórnia em Los Angeles—e o descobridor do microfossils Australiano-uniu-se a John Valley, um geocientista da Universidade de Wisconsin, em Madison. Valley é um especialista em uma técnica analítica chamada espectrometria de massa de íons secundários( SIMS), que pode determinar a razão de diferentes formas de carbono em uma amostra—chave para aferir se é orgânico.

Schopf passou 4 meses trabalhando com microscópios para encontrar uma fatia fina da rocha que contém os fósseis com espécimes acessíveis o suficiente para estudar com SIMS; essa amostra continha 11 microfósseis cuja diversidade de formas e tamanhos sugere que representavam cinco espécies de micróbios. He also provided samples of rock containing no putative fossils for comparison.

novas evidências sustentam que estes “squiggles” representam os primeiros anos da vida.

J. William Schopf, UCLA

a análise detectou várias razões de carbono distintas no material, Schopf, Valley, e colegas relatam hoje nos trabalhos da Academia Nacional de Ciências. Dois tipos de microfossils tinham a mesma razão de carbono que as bactérias modernas que usam a luz para fazer compostos de carbono que alimentam suas atividades—uma fotossíntese primitiva que não envolvia oxigênio. Dois outros tipos de microfossils tinham as mesmas razões de carbono que os micróbios conhecidos como archaea que dependem do metano como sua fonte de energia—e que desempenhou um papel fundamental no desenvolvimento da vida multicelular. A razão de um tipo final de microfossilme indicou que este organismo produziu metano como parte de seu metabolismo.

que existem tantas razões de carbono diferentes fortalece o caso de que estes são fósseis reais, diz Schopf. Qualquer processo inorgânico que pudesse ter criado as rugas seria esperado para deixar uma assinatura uniforme da razão de carbono, diz ele. O fato de que os micróbios já eram tão diversos neste ponto da história da terra também sugere que a vida em nosso planeta pode voltar a 4 bilhões de anos atrás, diz ele. Outros pesquisadores têm encontrado sinais de vida que datam pelo menos de tão longe, mas esses achados são ainda mais controversos do que os de Schopf.

“os novos resultados adicionam peso à ideia de que as microestruturas são biológicas”, concorda Rasmussen. Mas ele está preocupado que os microfossilmes possam ter sido mal preservados. Olcott Marshall, que acha que o rock impressões não são fósseis, mas o produto de processos geológicos, é ainda mais crítico: “Os erros produzidos por esta técnica analítica são tão grandes que os dados não são claros o suficiente para dizer que existem diferentes tipos de micróbios no rock, ela diz.

But SIMS experts praise the work. “Foi um experimento muito cuidadoso e bem pensado”, diz Lara Gamble, uma química da Universidade de Washington em Seattle que não estava envolvida no estudo. “Eles fizeram um grande esforço para tentar certificar-se de que tudo estava calibrado corretamente.”

Rasmussen espera que haja trabalho de acompanhamento que analisa mais microfossils. “Vale a pena corrigir isso, já que estamos olhando para alguns dos mais antigos vestígios possíveis da vida”, diz ele. “Aperfeiçoar as nossas habilidades em reconhecer as bio-assinaturas antigas na terra é importante à medida que lançamos os nossos olhos para Marte e além.”

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