la Vita potrebbe aver avuto origine sulla Terra 4 miliardi di anni fa, lo studio di un controverso fossili suggerisce

Fossili, dal Western Australia 3,5 miliardi di anni e Apex Chert suggeriscono complesso di comunità microbiche esistevano anche allora.

Graeme Churchard/Flickr / CC-BY 2.0

Nel 1992, i ricercatori hanno scoperto prove di quella che allora era potenzialmente la prima vita sulla Terra: 3.Scarabocchi microscopici di 5 miliardi di anni racchiusi in rocce australiane. Da allora, tuttavia, gli scienziati hanno discusso se queste impronte rappresentano veramente microrganismi antichi, e anche se lo fanno, se sono davvero così vecchi. Ora, un’analisi completa di questi microfossili suggerisce che queste formazioni rappresentano effettivamente microbi antichi, potenzialmente così complessi che la vita sul nostro pianeta deve aver avuto origine circa 500 milioni di anni prima.

Il nuovo lavoro indica che questi primi microrganismi erano sorprendentemente sofisticati, capaci di fotosintesi e di utilizzare altri processi chimici per ottenere energia, dice Birger Rasmussen, geobiologo della Curtin University di Perth, in Australia, che non era coinvolto nel lavoro. Lo studio “probabilmente ritoccherà una raffica di nuove ricerche su queste rocce mentre altri ricercatori cercano dati che supportino o smentiscano questa nuova affermazione”, aggiunge Alison Olcott Marshall, un geobiologo dell’Università del Kansas a Lawrence che non è stato coinvolto nello sforzo.

Nel nuovo studio, William Schopf, un paleobiologo dell’Università della California, Los Angeles—e lo scopritore dei microfossili australiani—ha collaborato con John Valley, un geoscienziato dell’Università del Wisconsin a Madison. Valley è un esperto in una tecnica analitica chiamata spettrometria di massa a ioni secondari (SIMS), che può determinare il rapporto tra diverse forme di carbonio in un campione—chiave per misurare se è organico.

Schopf ha trascorso 4 mesi a lavorare con i microscopi per trovare una sottile fetta di roccia che contiene i fossili con esemplari abbastanza accessibili da studiare con SIMS; quel campione conteneva 11 microfossili la cui diversità di forme e dimensioni suggeriva che rappresentassero cinque specie di microbi. Ha anche fornito campioni di roccia che non contengono fossili putativi per il confronto.

Nuove prove sostengono che questi “scarabocchi” rappresentano i primi anni di vita.

J. Il sito è in fase di aggiornamento.

L’analisi ha rilevato diversi rapporti di carbonio distinti nel materiale, Schopf, Valley e colleghi riferiscono oggi negli Atti della National Academy of Sciences. Due tipi di microfossili avevano lo stesso rapporto di carbonio dei batteri moderni che usano la luce per produrre composti di carbonio che alimentano le loro attività—una fotosintesi primitiva che non coinvolgeva l’ossigeno. Altri due tipi di microfossili avevano gli stessi rapporti di carbonio dei microbi noti come archaea che dipendono dal metano come fonte di energia—e che hanno svolto un ruolo fondamentale nello sviluppo della vita multicellulare. Il rapporto tra un tipo finale di microfossile indicava che questo organismo produceva metano come parte del suo metabolismo.

Che ci sono così tanti diversi rapporti di carbonio rafforza il caso che questi sono fossili reali, Schopf dice. Eventuali processi inorganici che potrebbero aver creato gli scarabocchi ci si aspetterebbe di lasciare una firma rapporto di carbonio uniforme, dice. Il fatto che i microbi fossero già così diversi a questo punto della storia della Terra suggerisce anche che la vita sul nostro pianeta potrebbe risalire a 4 miliardi di anni fa, dice. Altri ricercatori hanno trovato segni di vita risalenti almeno fino a quel punto, ma questi risultati sono ancora più controversi di quelli di Schopf.

“I nuovi risultati aggiungono peso all’idea che le microstrutture siano biologiche”, concorda Rasmussen. Ma è preoccupato che i microfossili possano essere stati mal conservati. Olcott Marshall, che pensa che le impressioni di roccia non siano affatto fossili, ma il prodotto di processi geologici, è ancora più critico:” Gli errori prodotti da questa tecnica analitica sono così grandi ” che i dati non sono abbastanza chiari da dire che ci sono diversi tipi di microbi nella roccia, dice.

Ma gli esperti SIMS lodano il lavoro. “È stato un esperimento molto attento e ben congegnato”, dice Lara Gamble, una chimica dell’Università di Washington a Seattle che non è stata coinvolta nello studio. “Hanno messo in un grande sforzo per cercare di assicurarsi che tutto è stato calibrato correttamente.”

Rasmussen spera che ci sarà un lavoro di follow – up che analizza più microfossili. “Vale la pena farlo bene, dato che stiamo guardando alcune delle più antiche tracce possibili di vita”, dice. “Affinare le nostre abilità nel riconoscere antiche biosignature sulla Terra è importante mentre proiettiamo i nostri occhi su Marte e oltre.”

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