Ebenezer Bassett

Nel nominare Bassett come Ministro residente ad Haiti (il titolo Ambasciatore non sarebbe stato usato dagli Stati Uniti fino al 1893), Grant lo nominò uno dei neri di più alto rango nel governo degli Stati Uniti. Anche l’accreditamento di Bassett alla “Repubblica Nera” non è stato un caso. Sebbene Haiti avesse ottenuto la sua indipendenza dalla Francia nel 1804, non fu ufficialmente riconosciuta dagli Stati Uniti fino al 1862. La resistenza del Sud a un’ex colonia governata da ex-schiavi che diventavano una “nazione” aveva impedito agli Stati Uniti di riconoscere il paese. Con la vittoria dell’Unione nella guerra civile, il governo degli Stati Uniti voleva migliorare le relazioni bilaterali e riteneva che la nomina di Bassett fosse un passo significativo, non solo per le sue capacità ma per il simbolismo della sua nomina.

All’arrivo a Port-au-Prince, tuttavia, Bassett scoprì che Haiti era lacerata dalla guerra civile. Anche se senza esperienza internazionale, come rappresentante degli Stati Uniti, il ministro residente era una delle figure più potenti del paese. Bassett si rese presto conto che gran parte della diplomazia implicava beni immateriali. Poco dopo il suo arrivo, ha scritto a Frederick Douglass che i suoi doveri erano “non così oneroso come delicato. Il buon senso e un po ‘ di conoscenza della legge will mi porteranno avanti.”

Bassett supervisionò i casi di rivendicazioni commerciali dei cittadini, l’immunità diplomatica per gli agenti consolari e commerciali e gli aiuti ai cittadini colpiti da uragani, incendi e numerose malattie tropicali.

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Articolo principale: Boisrond-Canal affair

Il caso che ha rappresentato la più grande sfida per lui, tuttavia, è stato il rifugiato politico generale Pierre Théoma Boisrond-Canal. Il generale era tra la banda di giovani leader che nel 1869 spodestò con successo l’ex presidente Sylvain Salnave dal potere. Al tempo del successivo regime di Michel Domingue a metà degli anni 1870, Canal si era ritirato nella sua casa al di fuori della capitale. Il nuovo presidente haitiano, tuttavia, sospettoso dei rivali, ha dato la caccia alle minacce percepite, incluso Canal.

Canal e due giovani parenti arrivarono a casa di Bassett, in cerca di protezione e rifugio. Il diplomatico ha accettato di proteggerli sotto la sua immunità diplomatica.

Come rifugiato, Canal era stato essenzialmente tenuto prigioniero dalla minaccia governativa per più di cinque mesi. Dopo la partenza di Canal, Bassett ha telegrafato il Dipartimento di Stato informandoli che la crisi era finalmente passata: “I rifugiati si sono imbarcati amichevolmente e i soldati si sono ritirati dai miei locali ieri.”

Sebbene abbia indubbiamente pagato un prezzo per aver irritato i poteri che gestivano il Dipartimento di Stato, ha comunque tenuto testa sia al Segretario di Stato che alla brutale dittatura di Domingue. Chiedendo un trattamento umano per un onorevole cittadino haitiano, Ebenezer Bassett ha servito non solo i migliori interessi degli Stati Uniti, ma anche del popolo di Haiti.

Alla fine dell’Amministrazione Grant nel 1877, Bassett presentò le sue dimissioni come era consuetudine con un cambio di mano nel governo. Nonostante il risentimento persistente che potrebbe essere esistito a Washington a causa della sua posizione di sfida, era impossibile per il Dipartimento non riconoscere il lavoro di Bassett.

Segretario di Stato F. W. Seward ha scritto a Bassett, ringraziandolo per i suoi anni di servizio:

Non posso permettere che questa opportunità passi senza esprimerle l’apprezzamento del Dipartimento per il modo molto soddisfacente in cui ha svolto i suoi compiti di missione a Port-au-Prince durante il suo mandato. Questo elogio dei vostri servizi è tanto più particolarmente meritato perché in vari momenti i vostri compiti sono stati di natura così delicata da aver richiesto l’esercizio di molto tatto e discrezione.

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