az élet 4 milliárd évvel ezelőtt származhatott a Földön, az ellentmondásos kövületek tanulmányozása azt sugallja

a nyugat-ausztráliai 3,5 milliárd éves Apex Chert fosszíliái arra utalnak, hogy komplex mikrobiális közösségek már akkor is léteztek.

Graeme Churchard / Flickr / CC-BY 2.0

1992-ben a kutatók bizonyítékokat fedeztek fel arról, hogy mi volt akkor a legkorábbi élet a Földön: 3.5 milliárd éves mikroszkopikus csikorgások Ausztrál sziklákba burkolva. Azóta azonban a tudósok vitatják, hogy ezek a lenyomat valóban ősi mikroorganizmusokat képviselnek-e, és ha igen, valóban olyan régiek-e. Ezeknek a mikrofosszíliáknak az átfogó elemzése azt sugallja, hogy ezek a képződmények valóban ősi mikrobákat képviselnek, amelyek potenciálisan olyan összetettek, hogy az élet a bolygónkon körülbelül 500 millió évvel korábban keletkezett.

az új munka azt jelzi, hogy ezek a korai mikroorganizmusok meglepően kifinomultak voltak, képesek voltak fotoszintézisre és más kémiai folyamatok felhasználására az energia megszerzéséhez, mondja Birger Rasmussen, a Perthi Curtin Egyetem geobiológusa, aki nem vett részt a munkában. A tanulmány ” valószínűleg érint le egy szélroham az új kutatás ezeket a sziklákat, mint más kutatók keresnek adatokat, amelyek vagy alátámasztják, vagy cáfolják ezt az új állítást,” hozzáteszi Alison Olcott Marshall, geobiológus, a University of Kansas Lawrence, aki nem vett részt az erőfeszítés.

az új tanulmányban William Schopf, a Los Angeles—i Kaliforniai Egyetem paleobiológusa—és az Ausztrál mikrofosszíliák felfedezője-összeállt John Valley-vel, a Madison-i Wisconsini Egyetem geológusával. Valley az úgynevezett analitikai technika szakértője másodlagos ion tömegspektrometria (SIMS), amely meghatározhatja a szén különböző formáinak arányát a mintában—kulcs annak felméréséhez, hogy szerves-e.

Schopf 4 hónapig dolgozott mikroszkópokkal, hogy megtalálja a kövületeket tartalmazó vékony szeletet, amelynek példányai elég hozzáférhetőek ahhoz, hogy a SIMS-szel tanulmányozhassák; a minta 11 mikrofosszíliát tartalmazott, amelyek alakjának és méretének sokfélesége azt sugallta, hogy öt mikrobafajt képviselnek. Összehasonlításra olyan kőzetmintákat is szolgáltatott, amelyek nem tartalmaznak feltételezett kövületeket.

új bizonyítékok támasztják alá, hogy ezek a “csikorgások” a korai életet képviselik.

J. William Schopf, UCLA

az elemzés több különböző szénarányt mutatott ki az anyagban, Schopf, völgy, és munkatársai ma beszámolnak a Proceedings of the National Academy of Sciences-ben. Kétféle mikrofosszíliának ugyanaz volt a szénaránya, mint a modern baktériumoknak, amelyek fényt használnak a tevékenységüket tápláló szénvegyületek előállításához—ez egy primitív fotoszintézis, amely nem tartalmazott oxigént. Két másik típusú mikrofosszíliának ugyanaz volt a szénaránya, mint az archaea néven ismert mikrobáknak, amelyek energiaforrásként a metántól függenek—és amelyek kulcsszerepet játszottak a többsejtű élet kialakulásában. A végső típusú mikrofosszil aránya azt jelezte, hogy ez a szervezet anyagcseréjének részeként metánt termelt.

az, hogy annyi különböző szénarány létezik, megerősíti azt az esetet, hogy ezek valódi kövületek, mondja Schopf. Bármely szervetlen folyamat, amely létrehozhatta a kavargásokat, várhatóan egységes szénarány-aláírást hagy maga után, mondja. Az a tény, hogy a mikrobák már a Föld történelmének ezen a pontján annyira változatosak voltak, azt is sugallja, hogy a bolygónkon az élet 4 milliárd évvel ezelőttre nyúlik vissza, mondja. Más kutatók legalább ilyen messzire nyúló életjeleket találtak, de ezek az eredmények még ellentmondásosabbak, mint Schopfé.

“az új eredmények súlyt adnak annak az elképzelésnek, hogy a mikrostruktúrák biológiai jellegűek” – ért egyet Rasmussen. De attól tart, hogy a mikrofosszíliák rosszul megmaradtak. Olcott Marshall, aki úgy gondolja, hogy a kőzetlenyomatok egyáltalán nem kövületek, hanem geológiai folyamatok termékei, még kritikusabb: “az analitikai technika által okozott hibák olyan nagyok”, hogy az adatok nem elég világosak ahhoz, hogy azt mondják, hogy a kőzetben különböző típusú mikrobák vannak.

de a SIMS szakértői dicsérik a munkát. “Nagyon óvatos, jól átgondolt kísérlet volt” – mondja Lara Gamble, a Seattle-i washingtoni Egyetem vegyésze, aki nem vett részt a tanulmányban. “Sok erőfeszítést tettek annak érdekében, hogy mindent megfelelően kalibráljanak.”

Rasmussen reméli, hogy nyomon követési munka lesz, amely több mikrofosszíliát elemez. “Érdemes ezt helyrehozni, mivel az élet legrégebbi lehetséges nyomait vizsgáljuk” – mondja. “A Földön élő ősi bioszignatúrák felismerésében való jártasságunk csiszolása fontos, mivel szemünket a Marsra és azon túlra vetjük.”

Vélemény, hozzászólás?

Az e-mail-címet nem tesszük közzé.