Les Liquides de dégivrage des Routes Peuvent contenir des Produits Chimiques Malsains

Au cours de cet hiver apparemment interminable, les équipes de route se sont battues continuellement pour assurer la sécurité des rues et des autoroutes. Leur arme principale : l’eau salée. Il adhère mieux à la chaussée que le sel gemme rebondissant et empêche la formation de glace au-dessus de celle-ci. Mais sur certaines routes, cette solution salée peut contenir d’autres substances potentiellement nocives.
La plupart des services des transports de l’État mélangent eux-mêmes cette saumure, en utilisant soit du sel et de l’eau simples, soit de la saumure naturelle extraite de dépôts souterrains. Mais dans les États dotés de puits de forage conventionnels de gaz naturel et de pétrole, l’épandage des eaux usées des puits sur les routes peut être un moyen économique de déglacer. Ce fluide est appelé saumure produite. Parce qu’elle circule parmi les roches profondes et entre en contact avec diverses formes de pétrole, la saumure peut contenir du radium, du plomb ou d’autres substances qui peuvent être nocives à certains niveaux d’exposition. Les réglementations nationales sur la saumure produite à des fins de dégivrage varient considérablement et certains experts demandent des tests plus rigoureux pour les effets à long terme sur l’environnement et la santé.
Les puits de forage conventionnels extraient le gaz et le pétrole verticalement du sol, contrairement à la fracturation hydraulique, ou fracturation hydraulique, qui utilise un forage vertical puis horizontal pour injecter un fluide qui force le pétrole et le gaz à la surface. L’eau, naturellement salée des mers anciennes enfouies profondément sous l’Amérique du Nord, sort avec le gaz et le pétrole dans les deux processus. Presque toute la saumure produite utilisée pour le déglaçage aux États-Unis. provient de puits de pétrole et de gaz conventionnels ou de gisements naturels. L’eau de fracturation est rarement utilisée car elle n’est tout simplement pas très salée — les millions de gallons injectés diluent le sel, ce qui la rend peu pratique comme dégivreur. Les services des transports de neuf États par temps froid qui ont été contactés parce qu’ils ont tous des gisements de pétrole de schiste et que la plupart ont des opérations de fracturation (Colorado, Connecticut, Indiana, Michigan, New Jersey, New York, Dakota du Nord, Ohio et Pennsylvanie) ont déclaré qu’ils n’utilisaient pas de saumure de production de fracturation pour le déglaçage. (Malgré cette utilisation rare, un certain nombre de municipalités, dont le comté de Westchester, dans l’État de New York, ont interdit la propagation des eaux usées par fracturation sur les routes.)
Une étude de l’U.S. Geological Survey de 2014 a analysé les sédiments en bordure de route où la saumure produite à partir de puits conventionnels avait été étalée sous forme de dégivreur et a révélé des niveaux élevés de radium, de strontium, de calcium et de sodium. Le radium est radioactif et peut donc être cancérigène. À des concentrations élevées, le sodium peut être malsain pour les humains et les animaux. Chez les plantes, des niveaux élevés de sodium perturbent l’apport en nutriments, entraînant la mort. L’auteur principal de l’étude, l’hydrologue de recherche Katherine Skalak, affirme que les teneurs chimiques de la saumure produite varient d’un puits à l’autre. Lorsqu’ils sortent du puits, ces fluides peuvent également contenir des agents cancérigènes, des hydrocarbures et des solvants, explique Marilyn Howarth, médecin au Centre d’excellence en toxicologie environnementale de l’Université de Pennsylvanie. Mais il n’y a aucun moyen de savoir ce qu’il y a dans le lot de chaque puits sans tester chacun avant d’épandre la saumure produite sur les routes. « Si la pratique doit se poursuivre », dit Skalak, « nous devons être là pour collecter ces échantillons pour nous assurer qu’il n’y a pas d’environnement consequences…so que dans 10 ans, nous ne réalisons pas que nous avons créé un problème. »
La question est de savoir à quelle fréquence tester et quoi examiner. Dans l’État de New York, par exemple, avant d’approuver une demande de permis d’épandage routier, son département de la Conservation de l’environnement (DEC) analyse un échantillon représentatif de saumure pour le chlorure, les solides dissous totaux, le pH, le calcium, le sodium, le magnésium, le fer, le baryum, le plomb, les sulfates, la teneur en huile et en graisse; il teste également les composés organiques volatils, notamment le benzène, l’éthylbenzène, le toluène et le xylène. Les utilisateurs de saumure de plus gros volumes peuvent également devoir déclarer chaque année les teneurs en produits chimiques. Mais en général, une fois la demande approuvée, le DEC ne réanalyse pas chaque chargement de saumure produite. Un responsable de l’agence, qui a refusé d’être nommé, affirme que le processus existant « évitera tout impact environnemental sur les eaux souterraines ou les zones humides et les plans d’eau de surface adjacents aux routes. »
L’Ohio, en revanche, n’exige pas de tests de puits de gaz et de pétrole pour chaque application avant que la saumure brute ne soit utilisée comme dégivreur. La loi de l’État limite le lieu, le moment et la quantité de saumure produite qui peut être épandue sur les routes, mais laisse aux autorités locales le soin d’approuver les demandes individuelles. Les universités d’État ont mené quelques études de recherche sur les impacts environnementaux de la pratique, mais les études les plus récentes citées par le département des Ressources naturelles de l’Ohio dans son document d’orientation (pdf) ont été réalisées dans les années 1980 et 1990.Une autre façon de prévenir d’éventuels problèmes consiste à filtrer certains produits chimiques de la saumure produite avant son utilisation. Nature’s Own Source, LLC, basée dans l’Ohio, a développé un produit appelé AquaSalina qui provient de dépôts de saumure naturels et de la saumure produite à partir de puits conventionnels; Avant que le produit ne soit considéré comme prêt pour la route, il est filtré pour éliminer les substances dangereuses, telles que le plomb et les hydrocarbures. Le propriétaire David Mansbery a déclaré qu’avant sa mise sur le marché en 2004, la société avait fait tester ses produits par des laboratoires externes pour les effets environnementaux afin d’obtenir les permis nécessaires des autorités de l’Ohio.
L’entreprise n’utilise la saumure que lorsque la teneur en produits chimiques atteint des niveaux d’eau potable, explique Mansbery. Ils permettent à quelques produits chimiques de rester à une concentration plus élevée: chlorure de magnésium, chlorure de calcium, chlorure de brome et chlorure de sodium — tous des sels. L’AquaSalina, comme la plupart de ses homologues de l’eau produite, est naturellement riche en chlorure de magnésium, ce qui le rend plus efficace à des températures allant jusqu’à -26 degrés Celsius (le sel gemme n’est efficace qu’à -6,5 degrés C).
L’aspect délicat de la réglementation de la saumure produite, dit Howarth, est qu’il n’y a pas de spécifications fédérales pour les normes qu’elle devrait respecter avant qu’elle ne soit répandue sur les routes. « C’est un processus étatique, et c’est ce qui me préoccupe parce que certains États ont pris la posture qu’ils ne réglementeront pas l’industrie », note-t-elle. « S’ils ne sont pas réglementés, nous pouvons mettre des produits pétroliers, du carburant diesel, des solvants, des agents cancérigènes connus sur nos routes et augmenter le risque de cancer et d’effets vraiment graves sur la santé des gens. »

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