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La théorie de la décision décrit les étapes à suivre pour prendre une décision, notamment reconnaître qu’une décision doit être prise, comprendre les objectifs que l’on espère atteindre, dresser une liste d’options, déterminer les conséquences — positives et négatives – de chaque option, déterminer l’opportunité de chaque conséquence, évaluer la probabilité de chaque conséquence et intégrer toutes les informations. L’ensemble du processus se déroule dans un contexte ou une situation qui peut influencer les options disponibles et leurs conséquences. Le président de l’atelier, Baruch Fischhoff, professeur de sciences sociales et décisionnelles et d’ingénierie et de politique publique à l’Université Carnegie Mellon, a expliqué certains des avantages d’une réflexion sur la prise de décision dans cette perspective. La théorie de la décision fournit un cadre descriptif commun pour décrire la façon dont les gens prennent réellement des décisions, pour comparer ce que les gens font réellement avec ce qu’ils pourraient faire dans des circonstances idéales et pour découvrir des moyens d’aider les gens à améliorer leurs compétences décisionnelles.

Dans la vraie vie, les gens font souvent des choix par habitude ou par tradition, sans passer systématiquement par les étapes de prise de décision, a noté Fischhoff. Les décisions peuvent être prises sous la pression sociale ou des contraintes de temps qui entravent un examen attentif des options et des conséquences (Reason, 1990). Les décisions peuvent être influencées par l’état émotionnel au moment où une décision est prise (Plous, 1993). Lorsque les gens manquent d’informations ou de compétences adéquates, ils peuvent prendre des décisions moins qu’optimales (Fischhoff, 1992b). Même lorsque les gens ont du temps et de l’information, ils ne comprennent souvent pas bien les probabilités des conséquences; même lorsqu’ils connaissent les statistiques, ils sont plus susceptibles de se fier à leur expérience personnelle qu’à des renseignements sur les probabilités (Conseil national de recherches du Canada, 1989).

La plupart des recherches sur la prise de décision ont été effectuées auprès d’adultes.1 Dans quelle mesure les résultats de la recherche peuvent-ils être appliqués aux adolescents? L’encadré 1 énumère certaines des questions auxquelles il faut répondre à chaque étape du processus décisionnel afin d’appliquer ce cadre aux adolescents. L’encadré 2 présente les réponses spéculatives de Fischhoff aux questions.

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CASE 1

APPLICATION DE LA THÉORIE DE LA DÉCISION AUX COMPORTEMENTS PROBLÉMATIQUES DES ADOLESCENTS. OPTIONS Les adolescents voient-ils les options que les adultes voient?

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BOÎTE 2

SPÉCULATIONS SUR LA PRISE DE DÉCISION DES ADOLESCENTS. OPTIONS Les adolescents réfléchissent beaucoup aux moyens de sortir de leurs dilemmes

Les gens ne peuvent pas décider de suivre une ligne de conduite s’ils n’ont pas considéré cette action comme une option. De nombreux programmes destinés aux adolescents sont conçus pour élargir leur gamme d’options, mais très peu de chercheurs ont étudié comment les adolescents — ou les adultes — génèrent des options (Beyth-Marom et Fischhoff, 1997). Une étude sur les pratiques contraceptives des adolescentes a révélé qu’elles assimilaient le contrôle des naissances à la pilule et ne considéraient donc pas d’autres formes de contrôle des naissances comme des options (Rogel et al., 1980). Des entretiens approfondis avec des adolescentes sur les décisions difficiles qu’elles avaient prises ont révélé qu’elles ne voyaient souvent qu’une seule option – ou un choix plutôt qu’une série d’options (Beyth-Marom et Fischhoff, 1997).

Plus de recherches ont porté sur la façon dont les gens perçoivent les conséquences de diverses options que sur la génération d’options elle-même. La recherche suggère qu’à partir de l’âge d’environ 12 ou 13 ans, les jeunes ressemblent aux adultes dans leur capacité à identifier et à évaluer les conséquences possibles de comportements à risque (Beyth-Marom et al., 1993; Office of Technology Assessment, 1991). Les adolescents sont légèrement plus susceptibles que les adultes d’énumérer les conséquences sociales d’adopter ou d’éviter un comportement à risque (Beyth-Marom et al., 1993). Les adolescents déclarent également adopter des comportements qu’ils décrivent comme plus susceptibles d’avoir des conséquences positives que négatives (par exemple, Bauman et al., 1988; Gilbert et coll., 1980; Haveman et coll., 1997).

Dans le cadre décisionnel, a expliqué Fischhoff, non seulement il faut reconnaître les conséquences, mais il faut également déterminer la probabilité qu’une conséquence se produise. L’implication des adolescents dans des comportements à risque a souvent été attribuée à leur façon de se considérer comme invulnérable — en pensant que de mauvaises conséquences ne leur arriveront pas. La recherche montre qu’ils ne sont pas plus susceptibles que les adultes de se considérer comme invulnérables (Cohn et al., 1995; Quadrel et coll., 1993). Cela ne veut pas dire que les adultes font un bon travail d’estimation des probabilités de la probabilité qu’ils subissent des conséquences négatives. De nombreuses études ont montré que les adultes ont tendance à se considérer comme moins susceptibles que les autres d’avoir des résultats négatifs et plus susceptibles d’en avoir des positifs (Baumhart, 1968; Finn et Bragg, 1986; Johnson et Tversky, 1983; Larwood et Whitaker, 1977; Perloff, 1983; Svenson, 1981; Weinstein, 1987; Whitely et Hern, 1991). Les jeunes privilégient leur propre expérience et des preuves anecdotiques plutôt que des informations probabilistes dans la prise de décisions, en particulier sur les situations sociales, comme le font les adultes (Jacobs et Potenza, 1991).

L’adolescence est une période de croissance et de changement physique, cognitif, social et émotionnel. Le présentateur de l’atelier, Lawrence Cohn, professeur agrégé de psychologie à l’Université du Texas à El Paso, a discuté du développement cognitif de l’adolescent et de ses implications potentielles pour la prise de décision. On affirme généralement que, pendant l’adolescence, il existe une capacité croissante de raisonnement abstrait, de raisonnement contrefactuel, de raisonnement à partir de prémisses qui ne sont pas vraies, de raisonnement systématique et une capacité croissante de raisonnement probabiliste. Ces capacités sont toutes pertinentes pour la prise de décision. Une capacité accrue à saisir le concept de probabilité devrait encourager une compréhension plus réaliste des chances que divers résultats se produisent. Une capacité accrue de raisonnement systématique devrait permettre aux adolescents d’imaginer des résultats futurs et de les transposer dans le présent, leur permettant ainsi d’évaluer les conséquences de leurs actions. Une capacité accrue à coordonner des informations indépendantes devrait encourager les adolescents à prendre en compte tous les aspects pertinents des choix.

La cognition sociale des adolescents — la façon dont ils pensent de leur monde social, des personnes avec lesquelles ils interagissent et des groupes auxquels ils participent — peut différer de celle des adultes et influencer leurs compétences décisionnelles. La présentatrice de l’atelier, Janis Jacobs, professeure agrégée de développement humain et d’études familiales et de psychologie à l’Université d’État de Pennsylvanie, a mentionné trois façons clés par lesquelles la maîtrise des connaissances sur le monde social diffère des autres compétences cognitives (Jacobs et Ganzel, 1993). Premièrement, les résultats sociaux sont généralement incertains, de sorte que le meilleur raisonnement et la prise de décision ne garantissent pas les meilleurs résultats sociaux et qu’un mauvais raisonnement ne garantit pas un mauvais résultat social. Deuxièmement, les informations sur les relations et les événements sociaux doivent souvent être déduites sur une longue période de temps. Troisièmement, le monde social est en constante évolution. À mesure que les enfants entrent dans l’adolescence, ils sont exposés à une plus grande variété d’adultes et de pairs, et ils gagnent en autonomie. Les adolescents prennent des décisions importantes dans l’ensemble des circonstances dans lesquelles nous savons que les adultes ont la plus grande difficulté: tâches inconnues, choix aux résultats incertains et situations ambiguës.

Jacobs a également noté qu’elle avait trouvé différents styles de prise de décision dans deux études (Jacobs, 1998; Jacobs et Potenza, 1990). Certaines personnes préfèrent recueillir des informations et peser soigneusement différentes options. D’autres disent qu’ils préfèrent s’appuyer sur l’intuition et prendre des décisions rapides. Un troisième groupe est incohérent dans ses stratégies et fait état de niveaux élevés d’indécision. Dans les deux études, les deux premiers groupes se considéraient comme de bons décideurs, mais les élèves de 7e et 8e années qui prenaient des décisions rapides étaient plus susceptibles d’être impliqués dans des comportements à risque que ceux qui pesaient soigneusement les options et évaluaient les conséquences.

Il peut y avoir d’autres différences entre les adolescents et les adultes qui peuvent également influencer la façon dont ils prennent des décisions. Cohn a noté que les adolescents considèrent que la participation occasionnelle ou expérimentale à des activités dangereuses pour la santé est moins dangereuse que leurs parents. Par rapport à leurs parents, les adolescents perçoivent moins de risques en buvant occasionnellement de l’alcool, en se saoulant ou en fumant des cigarettes. Toutefois, ils reconnaissent que leur participation fréquente à ces activités les expose à un plus grand risque de préjudice (Cohn et coll., 1995). Certaines preuves suggèrent que les adolescents perçoivent également à tort les risques indépendants comme cumulatifs, c’est-à-dire qu’ils pensent qu’il faut être exposé à un danger plusieurs fois avant d’avoir des conséquences négatives. Un exemple de ce raisonnement est l’adolescente enceinte qui ne pensait pas pouvoir tomber enceinte la première fois. Cohn a noté que les adolescents peuvent également surestimer leur capacité à reconnaître et à éviter les situations dangereuses.

Le présentateur de l’atelier, Reed Larson, professeur de développement humain et communautaire et de psychologie à l’Université de l’Illinois, Urbana-Champaign, a expliqué le rôle que les émotions peuvent jouer dans la prise de décision des adolescents. Les émotions affectent la façon dont les gens pensent et se comportent et influencent les informations auxquelles les gens assistent. Lorsque les gens éprouvent des émotions positives, ils ont tendance à sous-estimer la probabilité de conséquences négatives pour leurs actions; lorsqu’ils éprouvent des émotions négatives, ils ont tendance à se concentrer sur le court terme et à perdre de vue la vue d’ensemble. Les capacités de décision des adolescents et des adultes sont influencées par les émotions. La recherche de Larson a révélé que les adolescents éprouvent plus d’émotions, en général, que les adultes (Larson et al., 1980; Larson et Richards, 1994).2 Environ un quart à un tiers des émotions fortes des adolescents – positives et négatives – sont liées d’une certaine manière à des émotions romantiques réelles ou fantasmées (Larson et Asmussen, 1991).

Un autre facteur qui peut influencer les décisions prises par les adolescents, selon la présentatrice de l’atelier Elizabeth Cauffman, boursière postdoctorale au Center on Adolescence de l’Université de Stanford, est leur niveau de maturité de jugement. Dans ses recherches, la maturité du jugement englobe trois dimensions: la responsabilité — être autonome et avoir un sain sentiment d’autonomie; la perspective — adopter une vision à long terme et se préoccuper des autres; et la tempérance – être capable de limiter l’impulsivité et d’exercer une maîtrise de soi. Moins un jeune était mature dans l’étude, plus il était susceptible de choisir une option moins  » responsable  » (comme le vol à l’étalage, la consommation de marijuana, etc.). En général, les recherches de Cauffman ont révélé que la maturité était liée curviligne à l’âge; c’est-à-dire que le niveau de maturité était élevé chez les élèves de 6e année, est tombé à son niveau le plus bas chez les élèves de 10e et 11e année, puis a commencé à augmenter jusqu’au jeune âge adulte, lorsqu’il a atteint son niveau le plus bas. Elle a également constaté que les filles étaient généralement plus matures que les garçons à un âge donné. Cependant, le niveau de maturité du jugement était un meilleur prédicteur du choix d’une option « responsable » que l’âge. Par exemple, un jeune adulte de 15 ans était plus susceptible de prendre une décision  » responsable » (comme ne pas fumer de marijuana, ne pas voler à l’étalage, etc.) qu’un jeune homme immature de 24 ans (Steinberg et Cauffman, 1996).

Notes de bas de page

1

Des aperçus de la recherche sur les processus décisionnels des adultes peuvent être trouvés dans Ableson et Levi (1985), Fischhoff (1988), Fischhoff et al. (1987), Slovic et coll. (1988), et von Winterfeldt et Edwards (1986).

2

Les travaux expérimentaux en imagerie cérébrale de Deborah Yurgelun-Todd suggèrent que les adolescents peuvent traiter les émotions dans la partie du cerveau responsable des réactions instinctives et intestinales (l’amygdale), tandis que les adultes traitent les émotions dans la partie frontale — la partie du cerveau associée au raisonnement rationnel (Boston Globe, 1998). Cela suggère une maturation physiologique du cerveau qui se poursuit tout au long de l’adolescence.

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