Basil D’Oliveira: Le protagoniste de l’une des plus grandes crises du cricket

Basil D’Oliveira, décédé ce jour-là en 2011, était la figure centrale de l’une des plus grandes crises de l’histoire du cricket. Cette notice nécrologique de Wisden Almanack retrace son histoire remarquable.

D’Olivera, Basil Lewis, CBE, décédé le 18 novembre 2011. On pensait généralement qu’il avait 80 ans. Basil D’Oliveira était un excellent joueur de cricket qui, dans des circonstances plus normales, aurait pu jouer beaucoup plus que 44 Tests. Mais le miracle de sa vie a été qu’il en a joué du tout. Son histoire, et la crise de 1968 connue sous le nom d’affaire D’Oliveira, ont eu des conséquences qui se sont répercutées bien au-delà du cricket et définiront la vie de Basil. L’homme lui-même n’était pas un saint laïc ou un militant politique: il était avant tout un joueur de cricket.

D’Oliveira est né au Cap et a grandi dans la région colorée alors ségréguée connue sous le nom de Signal Hill. C’est certain; la date est plus problématique. Quand il est arrivé en Angleterre en 1960, il a dit qu’il était né en 1935. Selon Pat Murphy, qui a fantôme l’autobiographie Time to Declare de Basil en 1980, il a révisé ce chiffre deux fois, d’abord en 1933, puis en 1931. Wisden ajoute à la confusion, commençant par 1934 puis s’installant en 1931. Mais dans le livre D’Oliveira a laissé entendre qu’il était encore plus âgé, et Murphy a dit qu’il avait vu une photocopie d’un certificat de naissance indiquant 1928, ce qui lui faisait 37 ans lorsqu’il a joué pour la première fois pour l’Angleterre, 43 ans lorsqu’il a repoussé l’attaque australienne en 1972 et 83 ans lorsqu’il est mort.

Quel que soit son âge, il était un phénomène – et il obtiendrait un honneur généralement accordé uniquement aux grands de tous les temps quand, en 2004, il a été annoncé que la future série de Tests entre l’Angleterre et l’Afrique du Sud serait pour le Trophée Basil D’Oliveira.

L’Anglais Alastair Cook avec le trophée Basil D’Oliveira après avoir remporté la série 2016 contre l’Afrique du Sud

Il a grandi dans une communauté fière, dynamique et endurcie avec une forte culture du cricket qui a été ignorée par les Blancs au pouvoir en Afrique du Sud bien avant que la politique d’apartheid ne soit consacrée dans les années 1950.Son père, Lewis, était capitaine de St Augustine’s, l’un des nombreux clubs qui jouaient simultanément, à la manière du maidan indien, sur les tapis bosselés et les champs extérieurs inégaux de point Vert à proximité. Basil a appris à jouer dans les rues avant d’intégrer l’équipe de son père. Pendant les jours de congé de son travail dans une imprimerie, il s’est rapidement forgé une réputation locale à la fois de puissant frappeur et de buteur constant, avec une moyenne d’environ neuf siècles par saison jusqu’aux années 1950.

Il était suffisamment dominant pour être choisi comme capitaine représentant l’Afrique du Sud « non blanche », qui a remporté des victoires décisives à domicile et à l’extérieur contre le Kenya. L’historien André Odendaal a déclaré que cela lui donnait une meilleure prétention qu’Owen Dunell en 1888-89 pour être considéré comme le premier capitaine de l’Afrique du Sud, puisque l’équipe de Dunell représentait une minorité de la population. Mais quand MCC a fait une tournée en 1956-57, D’Oliveira, dans sa prime de cricket, a marché sept miles jusqu’à Newlands et s’est assis incognito dans la zone ségréguée.

À la fin de la décennie, il a été question d’une tournée d’une équipe antillaise dirigée par Frank Worrell, mais cela a échoué sur les rochers politiques. D’Oliveira était sur le point d’oublier le cricket et avait maintenant d’autres priorités: en janvier 1960, il épouse sa petite amie Naomi.

À l’improviste, une demande d’emploi spéculative, désespérément écrite dans une série de lettres au commentateur John Arlott en Angleterre au cours des deux années précédentes, a produit une réponse dramatique. Arlott avait contacté le journaliste du Lancashire John Kay, qui connaissait la scène de fond en comble, et Middleton de la Central Lancashire League était soudainement assez désespéré pour lancer un coup sur un inconnu en tant que professionnel. Ils n’offraient que £ 450 pour une saison, faible même alors, d’autant plus que le tarif aérien coûterait £ 200. Mais Naomi, déjà enceinte de leur fils Damian, a insisté pour que Basil prenne le risque. Un barman et journaliste sportif local, Benny Bansda, s’est mis à collecter des fonds, et même certains des white stars ont joué un match pour aider.

Il est arrivé à Middleton le 1er avril 1960 – froid, naïf sur le cricket et le monde, plein d’entrain, parlant plus couramment l’afrikaans que l’anglais – et n’a effectué que 25 points lors de ses cinq premières manches. Puis il s’est calmé, détendu et a marqué 930 points au sommet des moyennes de la ligue, une fraction devant le pro de Radcliffe, un Garry Sobers.

Un jeune Basil D’Oliveira

L’année suivante, il est revenu avec Naomi et Damian, a acheté sa propre petite maison et a réussi 1 000 courses. Il est rapidement devenu un habitué des matchs télévisés des Cavaliers du dimanche et des tournées organisées par le journaliste-entrepreneur Ron Roberts et l’entraîneur Alf Gover. Certains d’entre eux se sont avérés racialement lourds: la Rhodésie avait une ségrégation de style sud-africain, moins formelle mais presque aussi omniprésente; le Pakistan s’est opposé au passeport sud-africain de D’Oliveira, ce qui l’a incité à demander un passeport britannique.

Bientôt, plusieurs comtés se réveillèrent à lui, mais ce n’était pas évident: l’éminence du Lancashire Cyril Washbrook l’écrivit comme « un slogger du samedi après-midi ». Tom Graveney a un point de vue différent et, en 1964, D’Oliveira a déménagé à Worcester pour passer un an à se qualifier. Au moment où il a fait ses débuts en championnat, contre Essex en 1965, il avait, selon l’acte de naissance, près de 37 ans. Heureusement, il n’a pas perdu plus de temps: il a fait 106 – suivi de 163 sur 289 sur un tourneur déchaîné lors du match retour une semaine plus tard à Brentwood. Les sceptiques disparaissaient. Il a marqué 1 691 points cet été-là, et le Worcestershire a conservé le championnat.

Wes Hall (à gauche) et Basil D’Oliveira partagent un parapluie, Worcester, mai 1966

Maintenant, il avait confiance en lui et en sa méthode, basée sur un retour arrière court et une main de fond solide; il avait échangé son ancien spin off contre un swing et une coupe de bol; il s’était aussi, moins fortuit, senti enhardi de boire de l’alcool. L’Establishment gagnait aussi en confiance. En mai 1966, D’Oliveira est nommé dans les douze pour le test d’ouverture contre les Antilles: « BONJOUR DOLLY! » a déclaré le titre du Daily Mirror, assez prévisible.

En dehors de son âge, il gardait autre chose tranquille: il ne pouvait pas lancer correctement, après un accident de voiture l’hiver précédent. Il a été fait douzième homme pour ce Test, choisi pour le deuxième et est devenu une star aux troisième et quatrième, avec trois demi-siècles successifs pour une équipe qui était surclassée, dont 88 à Headingley, principalement compilé dans un stand de 96 avec le tailender Ken Higgs qui a transformé la quasi-extinction pour l’Angleterre en une simple défaite en manches.

Son premier siècle d’essai arriva un an plus tard, à Headingley contre les faibles Indiens de 1967. Il était un choix évident maintenant, généralement numéro 5 au bâton et souvent le premier changement de bowling, et commence à construire sa réputation de briseur de stands. Personne ne s’interrogea sur son droit de visiter les Antilles cet hiver-là ; en effet, les spéculations commençaient sur les effets de sa possible sélection pour l’Afrique du Sud un an plus tard. Dès avril 1967, John Vorster, le premier ministre sud-africain, a soudainement renoncé à la ligne dure de l’apartheid et a déclaré que les équipes racialement mixtes seraient acceptées « des pays avec lesquels nous avons eu des liens sportifs traditionnels ». La voie semblait libre pour lui.

Mais à présent, Dollymania avait commencé à s’estomper une fraction. Il a eu une mauvaise tournée dans les Caraïbes, jouant dans les cinq tests, mais avec une moyenne de 22 avec la batte, 97 avec la balle et des prises de chute. « Socialement, c’était une grande tournée pour moi », a-t-il déclaré à temps pour déclarer. Certains ont estimé que c’était précisément le point – il était maintenant loin d’être vacillant. Il n’en a fait que 87 lors d’une défaite choc lors du premier test des Ashes de 1968, lorsque l’Angleterre n’a ridiculement choisi que trois lanceurs de première ligne, puis a blâmé D’Oliveira de ne pas en faire partie. Maintenant, il a été omis, et est resté à l’extérieur, jouant avec brio pour le Worcestershire, tandis que l’Angleterre tentait et échouait à reprendre l’initiative contre une pauvre équipe australienne.

Mais pendant tout ce temps, le « et s’il était choisi? »la spéculation tourbillonnait. Et puis vint L’Ovale: Roger Prideaux se retira avec une pleurésie, D’Oliveira entra et les spéculations cessèrent. Il en a fait 158, ce qui a aidé à gagner le match. Il a été abandonné quatre fois, mais il avait retrouvé sa forme et triomphé. Il ne pourrait sûrement y avoir aucun doute maintenant? La presse ne pensait pas; l’arbitre Charlie Elliott ne pensait pas: « Oh Christ », murmura-t-il à Basile lorsque les cent se sont levés.  » Le chat est parmi les pigeons maintenant. »C’était certainement le cas, mais pas comme Elliott s’y attendait: cinq jours plus tard, la tournée était annoncée, sans D’Oliveira.

De toute évidence, toutes sortes de sales travaux avaient eu lieu cette année-là. D’Oliveira représentait une menace pour la crédibilité de la politique de séparation raciale rigide et d’inégalité de l’Afrique du Sud. Et s’il venait et réussissait ? Le gouvernement Vorster voulait désespérément éviter cela et a sanctionné toutes sortes de pots-de-vin pour persuader D’Oliveira de s’exclure, soigneusement détaillés dans une biographie de Peter Oborne en 2004. MCC, avec l’ancien premier ministre Sir Alec Douglas – à la maison dans leurs conseils, ne voulait pas mettre en péril leur relation longue et, de leur point de vue, heureuse avec l’Afrique du Sud blanche.

Ancien Premier ministre Sir Alec Douglas-Home, président du MCC, vers juillet 1966

Il est possible de croire que les sélectionneurs se sont appuyés sur une alliance impie de Lord et de Pretoria pour ne pas choisir D’Oliveira. Il y avait un cas étroit, plutôt alambiqué, de cricket pour soutenir son omission, basé sur le fait qu’il y avait de meilleurs batteurs spécialisés et qu’il n’était pas tout à fait un polyvalent à part entière. (Et il n’était pas jeune, quel que soit son âge réel.) Doug Insole, le président des sélectionneurs, a toujours soutenu que cela était à l’origine de la décision.

Il y a une autre explication, plus plausible que l’une ou l’autre, et étayée par des sources bien placées: que les sélectionneurs se soient souvenus de la tournée aux Antilles et en aient tenu compte, craignant peut-être un incident désastreux en fin de soirée. Il est à noter que l’autre grand socialisateur, Colin Milburn, a également été laissé de côté.

Au Cap, le parlement sud-africain a rugi de joie lorsque la nouvelle est arrivée. En Angleterre, la tempête a éclaté sur la tête des sélectionneurs; MCC est devenu un objet de mépris et de ridicule. Puis, deux semaines plus tard, Tom Cartwright, un lanceur qui a frappé, s’est retiré sur blessure; D’Oliveira, un batteur qui a lancé, a été inséré à la place. Le cas du cricket pour cela était à nouveau élaboré, mais peut-être pas aussi élaboré que la pensée de Cartwright. Il avait une conscience politique inhabituelle pour un joueur de cricket (probablement plus que l’apaiseur chronique Douglas-Home) et nourrissait des sentiments mitigés à propos des tournées; il semble probable qu’il ait utilisé son pincement comme excuse.

Vorster n’aurait certainement pas pu bannir D’Oliveira s’il avait été choisi à l’origine. Avec la montée de la répulsion mondiale contre l’apartheid, cela aurait été trop ouvertement raciste, même pour l’Afrique du Sud. Mais maintenant, il a eu sa chance car il semblait, pas seulement en Afrique du Sud, que les sélectionneurs avaient cédé à la pression politique. La nuit suivant l’inclusion de D’Oliveira, Vorster parlait (à moitié ivre, dit-on) au cœur de la suprématie blanche, aux membres du Parti nationaliste à Bloemfontein. Il a pu leur dire: « L’équipe du MCC telle qu’elle est maintenant constituée n’est pas l’équipe du MCC mais l’équipe du Mouvement anti-Apartheid. »Il a eu une ovation phénoménale. D’Oliveira ne serait pas autorisé à entrer et MCC a dû annuler la tournée. À court terme, Vorster avait gagné. Mais Vorster et l’apartheid seraient morts avant que l’Afrique du Sud ne joue à nouveau au cricket contre l’Angleterre, et l’isolement sportif créé par l’interdiction de D’Oliveira a marqué le début de la chute douloureusement lente du régime.

Un seul homme a émergé avec crédit. D’Oliveira a pris l’habitude de se lever aux grandes occasions de sa vie, et il s’est comporté tout au long de celle-ci avec intégrité, dignité et implacabilité. Dans les années de conflits politiques à venir, il ne se laisserait utiliser ni par les boycotteurs rigides ni par les apologistes de l’apartheid : il restait son propre homme. Il a joué pour l’Angleterre ; en effet, pendant les quatre années qui ont suivi le grand rumpus, il n’a pas manqué un match (tant pis pour le jugement initial des sélectionneurs). Ses performances comprenaient peut-être ses meilleures manches: un 114 invaincu sur un terrain choquant à Dacca dans la série organisée à la hâte et déchirée par les émeutes qui a remplacé la tournée sud-africaine abandonnée. Et il a continué à bien jouer pour le Worcestershire jusqu’en 1979, alors qu’il avait peut-être dépassé les 50 ans. Il est ensuite devenu entraîneur du comté pendant 11 ans, formant un partenariat particulièrement fructueux avec Phil Neale en tant que capitaine.

Joueur de cricket du Worcestershire et de l’Angleterre, Basil D’Oliveira à New Road, 1983

D’Oliveira avait toujours été un bon observateur – il a travaillé sur la façon de choisir le spinner mystère australien John Gleeson – et il était un entraîneur consciencieux, dur et efficace, bien que plus fort sur l’importance de l’attitude mentale que sur les minuties de la technique. Et sa décence essentielle brillait de manière étrange. L’ancien secrétaire du comté, Mike Vockins, s’est souvenu qu’il était aux prises avec un engagement d’entraîneur dans une école de Redditch par un jour de neige. Il n’était pas sûr de pouvoir le faire, alors il y est allé le matin pour se convaincre que c’était possible, puis est retourné faire le travail l’après-midi. Basile est également devenu un fier patriarche.

Son fils Damian a joué 14 saisons pour le Worcestershire, et en 2011, son petit-fils Brett les a suivis dans l’équipe, et est également devenu la quatrième génération de D’Oliveiras à jouer pour St Augustine’s. À ce moment–là, la démence avait vaincu Basil, mais sa famille – dirigée par la fervente Naomi – l’avait soutenu. Et il était vénéré à travers le monde du cricket, surtout, loin de Worcester, dans le pays qui l’avait autrefois rejeté.

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