Los Fluidos de Deshielo de Carreteras Pueden Contener Productos Químicos No Saludables

Durante este invierno aparentemente interminable, los equipos de carreteras han estado en una batalla continua para mantener seguras las calles y carreteras. Su arma principal: agua salada. Se adhiere al pavimento mejor que la sal de roca que rebota y evita que se forme hielo en la parte superior. Pero en algunas carreteras, esta solución salada puede contener otras sustancias potencialmente dañinas.
La mayoría de los departamentos de transporte del estado mezclan esta salmuera ellos mismos, utilizando sal y agua simples o salmuera natural extraída de depósitos subterráneos. Pero en los estados con pozos convencionales de perforación de gas natural y petróleo, esparcir las aguas residuales de los pozos en las carreteras puede ser una forma de descongelar que ahorra costos. Este líquido se llama salmuera producida. Debido a que circula entre rocas profundas y entra en contacto con diversas formas de petróleo, la salmuera puede contener radio, plomo u otras sustancias que pueden ser dañinas a ciertos niveles de exposición. Las regulaciones estatales de la salmuera producida con fines de deshielo varían mucho, y algunos expertos piden pruebas más rigurosas para determinar los efectos a largo plazo en el medio ambiente y la salud.
Los pozos de perforación convencionales extraen gas y petróleo verticalmente del suelo, a diferencia de la fracturación hidráulica o fracturación hidráulica, que utiliza la perforación vertical y luego horizontal para inyectar fluido que fuerza el petróleo y el gas a la superficie. El agua, naturalmente salada de mares antiguos enterrados en las profundidades de América del Norte, sale con el gas y el petróleo en ambos procesos. Casi toda la salmuera producida utilizada para el deshielo en los Estados Unidos. proviene de pozos convencionales de petróleo y gas o de depósitos naturales. El agua de fracking rara vez se usa porque simplemente no es muy salada: los millones de galones inyectados diluyen la sal, lo que la hace poco práctica como descongelador. Los departamentos de transporte de nueve estados de clima frío que fueron contactados porque todos tienen depósitos de petróleo de esquisto y la mayoría tienen operaciones de fracking (Colorado, Connecticut, Indiana, Michigan, Nueva Jersey, Nueva York, Dakota del Norte, Ohio y Pensilvania) dijeron que no usan salmuera de producción de fracking para descongelar. (A pesar de este uso raro, varios municipios, incluido el condado de Westchester, Nueva York, han prohibido la propagación de aguas residuales de fracturación hidráulica en las carreteras.)
Un estudio del Servicio Geológico de los Estados Unidos de 2014 analizó sedimentos al borde de la carretera donde la salmuera producida de pozos convencionales se había esparcido como descongelante y encontró niveles elevados de radio, estroncio, calcio y sodio. El radio es radiactivo y, por lo tanto, puede ser cancerígeno. En altas concentraciones, el sodio puede ser poco saludable para los seres humanos y los animales. En las plantas, los altos niveles de sodio interrumpen la ingesta de nutrientes, lo que lleva a la muerte. La autora principal del estudio, la hidróloga de investigación Katherine Skalak, dice que el contenido químico de la salmuera producida varía de un pozo a otro. Cuando sale del pozo, estos fluidos también pueden contener carcinógenos, hidrocarburos y solventes, dice Marilyn Howarth, médica del Centro de Excelencia en Toxicología Ambiental de la Universidad de Pensilvania. Pero no hay forma de saber lo que hay en el lote de cada pozo sin probar cada uno antes de esparcir la salmuera producida en las carreteras. «Si la práctica va a continuar», dice Skalak, » necesitamos estar allí recolectando esas muestras para asegurarnos de que no haya consequences…so que en 10 años no nos estamos dando cuenta de que hemos creado un problema.»
La pregunta es con qué frecuencia probar y qué examinar. En el estado de Nueva York, por ejemplo, antes de aprobar una solicitud de permiso para la diseminación de carreteras, su Departamento de Conservación Ambiental (DEC) analiza una muestra representativa de salmuera para determinar el contenido de cloruro, sólidos disueltos totales, pH, calcio, sodio, magnesio, hierro, bario, plomo, sulfatos, aceite y grasa; también realiza pruebas para detectar compuestos orgánicos volátiles, incluidos el benceno, el etilbenceno, el tolueno y el xileno. Los usuarios de salmuera de mayor volumen también pueden tener que informar el contenido químico anualmente. Pero, en general, una vez aprobada la solicitud, el DEC no reanaliza cada camión cargado de salmuera producida. Un funcionario de la agencia, que se negó a ser nombrado, dice que el proceso existente «evitará cualquier impacto ambiental en las aguas subterráneas o los humedales y las masas de agua superficiales adyacentes a las carreteras.»
Ohio, por el contrario, no requiere pruebas de pozos de gas y petróleo para cada aplicación antes de que la salmuera cruda se use como descongelador. La ley estatal limita dónde, cuándo y cuánta salmuera producida se puede esparcir en las carreteras, pero deja que las autoridades locales aprueben las solicitudes individuales. Las universidades estatales han realizado algunos estudios de investigación sobre los impactos ambientales de la práctica, pero los estudios más recientes citados por el Departamento de Recursos Naturales de Ohio en su documento de guía (pdf) se realizaron en las décadas de 1980 y 1990. Otra forma de prevenir posibles problemas es filtrar ciertos productos químicos de la salmuera producida antes de que se use. Nature’s Own Source, LLC, con sede en Ohio, ha desarrollado un producto llamado AquaSalina que proviene de depósitos de salmuera naturales y salmuera producida de pozos convencionales; Antes de que el producto se considere listo para la carretera, se filtra para eliminar sustancias peligrosas, como plomo e hidrocarburos. El propietario David Mansbery dice que antes de salir al mercado en 2004, la compañía sometió sus productos a pruebas exhaustivas en laboratorios externos para detectar efectos ambientales a fin de obtener los permisos necesarios de las autoridades de Ohio.
La compañía solo utiliza la salmuera cuando el contenido químico alcanza los niveles de agua potable segura, dice Mansbery. Permiten que algunos productos químicos permanezcan en una concentración más alta: cloruro de magnesio, cloruro de calcio, cloruro de bromo y cloruro de sodio, todas sales. AquaSalina, como la mayoría de sus contrapartes de agua producidas, es naturalmente alta en cloruro de magnesio, lo que la hace más efectiva a temperaturas de hasta -26 grados centígrados (la sal de roca solo es efectiva a -6,5 grados C).
El aspecto complicado de regular la salmuera producida, dice Howarth, es que no hay especificaciones federales para los estándares que debe cumplir antes de que se extienda en las carreteras. «Es un proceso basado en el estado, y eso es lo que me preocupa porque algunos estados han adoptado la postura de que no regularán la industria», señala. «Si no estamos regulados, es posible que estemos poniendo productos derivados del petróleo, combustible diesel, solventes, carcinógenos conocidos en nuestras carreteras y aumentando el riesgo de cáncer y efectos realmente graves para la salud de las personas.»

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