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Teoría de la decisión describe los pasos involucrados en la toma de cualquier decisión, incluyendo el reconocimiento de que se debe tomar una decisión, la comprensión de los objetivos que se espera alcanzar, la elaboración de una lista de opciones, la determinación de las consecuencias, tanto positivas como negativas, de cada opción, la determinación de la conveniencia de cada consecuencia, la evaluación de la probabilidad de cada consecuencia y la integración de toda la información. Todo el proceso ocurre dentro de un contexto o situación que puede influir en las opciones disponibles y sus consecuencias. El presidente del Taller, Baruch Fischhoff, profesor de ciencias sociales y de decisión y de ingeniería y políticas públicas de la Universidad Carnegie Mellon, explicó algunos de los beneficios de pensar en la toma de decisiones desde esta perspectiva. La teoría de la decisión proporciona un marco descriptivo común para describir cómo las personas realmente toman decisiones, para comparar lo que las personas realmente hacen con lo que podrían hacer en circunstancias ideales y para descubrir formas de ayudar a las personas a mejorar sus habilidades para tomar decisiones.

En la vida real, las personas a menudo toman decisiones por hábito o tradición, sin pasar por los pasos de toma de decisiones sistemáticamente, señaló Fischhoff. Las decisiones pueden tomarse bajo presión social o por limitaciones de tiempo que interfieren con un examen cuidadoso de las opciones y consecuencias (Reason, 1990). Las decisiones pueden estar influenciadas por el estado emocional en el momento en que se toma una decisión (Plous, 1993). Cuando las personas carecen de información o habilidades adecuadas, pueden tomar decisiones que no son óptimas (Fischhoff, 1992b). Incluso cuando las personas tienen tiempo e información, a menudo hacen un mal trabajo al comprender las probabilidades de las consecuencias; incluso cuando conocen las estadísticas, es más probable que confíen en la experiencia personal que en la información sobre probabilidades (Consejo Nacional de Investigación, 1989).

La mayor parte de la investigación sobre la toma de decisiones se ha realizado con adultos.1 ¿En qué medida se pueden aplicar los resultados de la investigación a los adolescentes? En el recuadro 1 se enumeran algunas de las preguntas que deben responderse para cada etapa del proceso de adopción de decisiones a fin de aplicar este marco a los adolescentes. El recuadro 2 presenta las respuestas especulativas de Fischhoff a las preguntas.

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CAJA 1

APLICAR LA TEORÍA DE LA DECISIÓN A LOS COMPORTAMIENTOS PROBLEMÁTICOS DE LOS ADOLESCENTES. OPCIONES ¿Ven los adolescentes las opciones que ven los adultos?

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CAJA 2

ESPECULACIONES SOBRE LA TOMA DE DECISIONES DE LOS ADOLESCENTES. OPCIONES Los adolescentes piensan mucho sobre las formas de salir de sus dilemas

Las personas no pueden decidir seguir un curso de acción si no han considerado esa acción como una opción. Muchos programas para adolescentes están diseñados para ampliar su gama de opciones, sin embargo, muy pocos investigadores han estudiado cómo los adolescentes, o los adultos, generan opciones (Beeth—Marom y Fischhoff, 1997). Un estudio de prácticas anticonceptivas de niñas adolescentes encontró que equiparaban el control de la natalidad con la píldora y, por lo tanto, no consideraron otras formas de control de la natalidad como opciones (Rogel et al., 1980). Las entrevistas en profundidad con adolescentes sobre las decisiones difíciles que habían tomado revelaron que a menudo veían una sola opción en lugar de una serie de opciones (Beeth-Marom y Fischhoff, 1997).

Más investigación se ha centrado en cómo las personas ven las consecuencias de varias opciones que en la generación de opciones en sí. La investigación sugiere que, a partir de los 12 o 13 años, los jóvenes son similares a los adultos en su capacidad para identificar y evaluar las posibles consecuencias de participar en comportamientos de riesgo (Beeth-Marom et al., 1993; Oficina de Evaluación de Tecnología, 1991). Los adolescentes son un poco más propensos que los adultos a enumerar las consecuencias sociales de participar o evitar un comportamiento de riesgo (Beeth-Marom et al., 1993). Los adolescentes también informan participar en comportamientos que describen como más propensos a tener consecuencias positivas que negativas (por ejemplo, Bauman et al., 1988; Gilbert et al., 1980; Haveman et al., 1997).

En el marco de la toma de decisiones, explicó Fischhoff, no solo es necesario reconocer las consecuencias, sino también determinar la probabilidad de que ocurra una consecuencia. La participación de los adolescentes en comportamientos de riesgo a menudo se ha atribuido a que se consideran invulnerables, como pensar que no les ocurrirán malas consecuencias. La investigación muestra que no es más probable que los adultos se vean a sí mismos como invulnerables(Cohn et al., 1995; Quadrel et al., 1993). Eso no quiere decir que los adultos hagan un buen trabajo al estimar las probabilidades de que experimenten consecuencias negativas. Numerosos estudios han encontrado que los adultos tienden a verse a sí mismos como menos propensos que otros a experimentar resultados negativos y más propensos a experimentar resultados positivos (Baumhart, 1968; Finn y Bragg, 1986; Johnson y Tversky, 1983; Larwood y Whitaker, 1977; Perloff, 1983; Svenson, 1981; Weinstein, 1987; Whitely y Hern, 1991). Los jóvenes prefieren su propia experiencia y evidencia anecdótica a la información probabilística en la toma de decisiones, particularmente sobre situaciones sociales, al igual que los adultos (Jacobs y Potenza, 1991).

La adolescencia es un momento de crecimiento y cambio físico, cognitivo, social y emocional. El presentador del taller Lawrence Cohn, profesor asociado de psicología en la Universidad de Texas en El Paso, discutió el desarrollo cognitivo de los adolescentes y sus posibles implicaciones para la toma de decisiones. Generalmente se afirma que, durante la adolescencia, hay una capacidad creciente para el razonamiento abstracto, el razonamiento contrafáctico, el razonamiento desde premisas que no son verdaderas, el razonamiento sistemático y una capacidad creciente para el razonamiento probabilístico. Todas estas habilidades son relevantes para la toma de decisiones. Una mayor capacidad para comprender el concepto de probabilidad debería fomentar una comprensión más realista de la posibilidad de que se produzcan diversos resultados. Una mayor capacidad de razonamiento sistemático debería proporcionar a los adolescentes la capacidad de imaginar resultados futuros y transponerlos al presente, lo que les permitiría evaluar las consecuencias de sus acciones. Una mayor capacidad para coordinar piezas de información independientes debería alentar a los adolescentes a atender todos los aspectos relevantes de las opciones.

La cognición social de los adolescentes—la forma en que piensan sobre su mundo social, las personas con las que interactúan y los grupos en los que participan—puede diferir de la de los adultos e influir en sus habilidades para tomar decisiones. La presentadora del taller Janis Jacobs, profesora asociada de desarrollo humano y estudios familiares y psicología en la Universidad Estatal de Pensilvania, mencionó tres formas clave en las que el dominio del conocimiento sobre el mundo social difiere de otras habilidades cognitivas (Jacobs y Ganzel, 1993). En primer lugar, los resultados sociales son generalmente inciertos, por lo que el mejor razonamiento y la toma de decisiones no garantizan los mejores resultados sociales y el razonamiento deficiente no garantiza un mal resultado social. En segundo lugar, la información sobre relaciones y eventos sociales a menudo debe inferirse durante un largo período de tiempo. Tercero, el mundo social está cambiando constantemente. A medida que los niños entran en la adolescencia, están expuestos a una mayor variedad de adultos y compañeros, y están ganando mayor autonomía. Los adolescentes toman decisiones importantes bajo el conjunto de circunstancias en las que sabemos que los adultos tienen la mayor dificultad: tareas desconocidas, elecciones con resultados inciertos y situaciones ambiguas.

Jacobs también señaló que ha encontrado diferentes estilos de toma de decisiones en dos estudios (Jacobs, 1998; Jacobs y Potenza, 1990). Algunas personas prefieren recopilar información y sopesar cuidadosamente diferentes opciones. Otros dicen que prefieren confiar en la intuición y tomar decisiones rápidas. Un tercer grupo es inconsistente en sus estrategias y reporta altos niveles de indecisión. En ambos estudios, los dos primeros grupos se consideraban buenos tomadores de decisiones, pero los estudiantes de 7º y 8º grado que tomaban decisiones rápidas tenían más probabilidades de participar en comportamientos de riesgo que aquellos que sopesaban cuidadosamente las opciones y evaluaban las consecuencias.

Puede haber otras diferencias entre adolescentes y adultos que también pueden influir en la forma en que toman decisiones. Cohn señaló que los adolescentes ven la participación ocasional o experimental en actividades que amenazan la salud como menos peligrosa que sus padres. En comparación con sus padres, los adolescentes perciben menos riesgo al beber alcohol, emborracharse o fumar cigarrillos ocasionalmente. En particular, sin embargo, reconocen que la participación frecuente en estas actividades los expone a un mayor riesgo de daño (Cohn et al., 1995). Algunas pruebas sugieren que los adolescentes también perciben erróneamente los riesgos independientes como acumulativos, es decir, piensan que uno debe estar expuesto a un peligro varias veces antes de experimentar consecuencias negativas. Un ejemplo de este razonamiento es la adolescente embarazada que no pensó que podría quedar embarazada la primera vez. Cohn señaló que los adolescentes también pueden sobreestimar su capacidad para reconocer y evitar situaciones peligrosas.

El presentador del taller Reed Larson, profesor de desarrollo humano y comunitario y psicología en la Universidad de Illinois, Urbana-Champaign, explicó el papel que las emociones pueden desempeñar en la toma de decisiones de los adolescentes. Las emociones afectan la forma en que las personas piensan y se comportan e influyen en la información que las personas atienden. Cuando las personas experimentan emociones positivas, tienden a subestimar la probabilidad de que sus acciones tengan consecuencias negativas; cuando experimentan emociones negativas, tienden a enfocarse en el corto plazo y pierden de vista el panorama general. Las habilidades de toma de decisiones de adolescentes y adultos están influenciadas por las emociones. La investigación de Larson ha encontrado que los adolescentes experimentan más emociones, en general, que los adultos(Larson et al., 1980; Larson y Richards, 1994).2 Alrededor de un cuarto a un tercio de las emociones fuertes de los adolescentes, tanto positivas como negativas, están vinculadas de alguna manera a emociones románticas reales o fantaseadas (Larson y Asmussen, 1991).

Otro factor que puede influir en las decisiones que toman los adolescentes, según la presentadora del taller Elizabeth Cauffman, becaria postdoctoral en el Centro de Adolescencia de la Universidad de Stanford, es su nivel de madurez de juicio. En su investigación, la madurez del juicio abarca tres dimensiones: responsabilidad—ser autosuficiente y tener un sentido saludable de autonomía; perspectiva-tomar la visión a largo plazo y la preocupación por los demás; y templanza—ser capaz de limitar la impulsividad y ejercer el autocontrol. Cuanto menos maduro se calificaba a un joven en el estudio, más probable era que eligiera una opción menos «responsable» (como robar en tiendas, fumar marihuana, etc.).). En general, la investigación de Cauffman encontró que la madurez estaba relacionada curvilíneamente con la edad; es decir, el nivel de madurez era alto entre los alumnos de 6º grado, cayó a su nivel más bajo entre los alumnos de 10º y 11º grado, y luego comenzó a aumentar en la adultez joven, cuando se estancó. También descubrió que las niñas generalmente eran más maduras que los niños a una edad determinada. Sin embargo, el nivel de madurez del juicio era un mejor predictor de la elección de una opción «responsable» que la edad. Por ejemplo, un niño maduro de 15 años era más propenso a tomar una decisión «responsable» (como no fumar marihuana, no robar en tiendas, etc.).) que un joven inmaduro de 24 años (Steinberg y Cauffman, 1996).

Notas a pie de página

1

Los resúmenes de la investigación sobre los procesos de toma de decisiones en adultos se pueden encontrar en Ableson y Levi (1985), Fischhoff (1988), Fischhoff et al. (1987), Slovic et al. (1988), y von Winterfeldt y Edwards (1986).

2

El trabajo experimental en imágenes cerebrales de Deborah Yurgelun-Todd sugiere que los adolescentes pueden procesar emociones en la parte del cerebro responsable del instinto y las reacciones intestinales (la amígdala), mientras que los adultos procesan emociones en la sección frontal, la parte del cerebro asociada con el razonamiento racional (Boston Globe, 1998). Esto sugiere una maduración fisiológica del cerebro que continúa a lo largo de la adolescencia.

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