Basil D’Oliveira: El protagonista de una de las mayores crisis del cricket

Basil D’Oliveira, que murió en este día en 2011, fue la figura central en una de las mayores crisis de la historia del cricket. Este obituario de Wisden Almanack trazó su notable historia.

D’Olivera, Basil Lewis, CBE, murió el 18 de noviembre de 2011. En general, se pensaba que tenía 80 años. Basil D’Oliveira era un buen jugador de críquet que, en circunstancias más normales, podría haber jugado más de 44 Pruebas. Pero el milagro de su vida fue que tocaba cualquier cosa. Su historia, y la crisis de 1968 conocida como el Caso D’Oliveira, tuvo consecuencias que repercutieron mucho más allá del cricket y definirían la vida de Basil. El hombre en sí no era un santo laico ni un activista político: era, por encima de todo, un jugador de críquet.

D’Oliveira nació en Ciudad del Cabo y creció en la zona de color segregada conocida como Signal Hill. Eso es cierto; la fecha es más problemática. Cuando llegó por primera vez a Inglaterra en 1960, dijo que había nacido en 1935. De acuerdo con Pat Murphy, que imitó la autobiografía de Basil de 1980 Time to Declare, revisó esa cifra dos veces, primero en 1933 y luego en 1931. Wisden se suma a la confusión, comenzando con 1934 y luego estableciéndose en 1931. Pero en el libro D’Oliveira insinuó que era aún mayor, y Murphy dijo que vio una fotocopia de un certificado de nacimiento que decía 1928, lo que lo convirtió en 37 cuando jugó por primera vez para Inglaterra, 43 cuando se defendió del ataque australiano en 1972, y 83 cuando murió.

Cualquiera que fuera su edad, era un fenómeno, y lograría un honor que generalmente se otorga solo a los grandes de todos los tiempos cuando, en 2004, se anunció que la futura serie de pruebas entre Inglaterra y Sudáfrica sería para el Trofeo Basil D’Oliveira.

El cocinero de Alastair de Inglaterra con el trofeo Basil D’Oliveira después de ganar la serie de 2016 contra Sudáfrica

Creció en una comunidad orgullosa, vibrante y elegante con una fuerte cultura de cricket que fue ignorada por los blancos gobernantes de Sudáfrica mucho antes de que la política del apartheid se consagrara en la década de 1950. Su padre, Lewis, fue capitán de St Augustine, uno de los grupos de clubes que jugaban simultáneamente, al estilo indio de maidán, en las alfombras llenas de baches y parches en los alrededores de Green Point. Basil aprendió a jugar en las calles antes de graduarse en el equipo de su padre. En días libres de su trabajo en una imprenta, pronto se estableció una reputación local como un poderoso bateador y un goleador constante, con un promedio de unos nueve siglos de temporada hasta la década de 1950.

Fue lo suficientemente dominante como para ser elegido como capitán en representación de Sudáfrica «no blanca», que anotó victorias decisivas en casa y fuera de casa contra Kenia. El historiador André Odendaal dijo que esto le da una mejor pretensión que Owen Dunell en 1888-89 de ser considerado como el primer capitán de Sudáfrica, ya que el equipo de Dunell representaba una minoría de la población. Pero cuando MCC gira en 1956-57, D’Oliveira, en su críquet prime, caminó siete millas de Newlands y se sentó de incógnito en el área segregada.

Al final de la década, se habló de una gira de un equipo de las Indias Occidentales dirigido por Frank Worrell, pero que fracasó en las rocas políticas. D’Oliveira estaba a punto de olvidarse del cricket, y ahora tenía otras prioridades: en enero de 1960 se casó con su novia Naomi.

De la nada, una solicitud de trabajo especulativa, escrita desesperanzadamente en una serie de cartas al comentarista John Arlott en Inglaterra durante los dos años anteriores, produjo una respuesta dramática. Arlott se había puesto en contacto con el periodista de Lancashire, John Kay, que conocía la escena de adentro hacia afuera, y Middleton de la Central Lancashire League de repente estaba lo suficientemente desesperado como para atacar a un desconocido como su profesional. Ofrecieron solo £450 por una temporada, débil incluso entonces, especialmente porque la tarifa aérea costaría £200. Pero Naomi, ya embarazada de su hijo Damián, insistió en que Basil se arriesgara. Benny Bansda, un camarero y periodista deportivo local, se dedicó a recaudar dinero, e incluso algunas de las estrellas blancas jugaron un partido para ayudar.

Llegó a Middleton el 1 de abril de 1960 – frío, ingenuo sobre el cricket y el mundo, abstemio, más fluido en afrikaans que en inglés-y solo hizo 25 carreras en sus primeras cinco entradas. Luego se calmó, se relajó y anotó 930 para encabezar los promedios de la liga, una fracción por delante del profesional de Radcliffe, un Garry Sobers.

Un joven Basil D’Oliveira

Al año siguiente regresó con Naomi y Damián, compró una pequeña casa propia y pasó 1.000 carreras. Pronto se convirtió en un habitual en los partidos televisados de los Sunday Cavaliers y en las giras dirigidas por el periodista y empresario Ron Roberts y el entrenador Alf Gover. Algunos de ellos resultaron ser racialmente tensos: Rodesia tenía una segregación al estilo sudafricano, menos formal pero casi igual de generalizada; Pakistán se opuso al pasaporte sudafricano de D’Oliveira, lo que lo llevó a solicitar uno británico.

Pronto varios condados se despertaron con él, aunque no el obvio: la eminencia de Lancashire Cyril Washbrook lo escribió como «un slogger de sábado por la tarde». Tom Graveney tomó una visión diferente, y en 1964 D’Oliveira se mudó a Worcester para pasar un año clasificándose. En el momento en que hizo su debut en el Campeonato, contra Essex en 1965, tenía, según el certificado de nacimiento, casi 37 años. Afortunadamente, no perdió más tiempo: hizo 106, seguido de 163 de 289 en un enfurecido turner en el partido de regreso una semana después en Brentwood. Los escépticos estaban desapareciendo. Anotó 1.691 carreras ese verano, y Worcestershire retuvo el Campeonato.

Wes Hall (izquierda) y Basil D’Oliveira comparten un paraguas, Worcester, mayo 1966

Para entonces, tenía confianza en sí mismo y en su método, basado en un retroceso corto y una mano de fondo fuerte; había cambiado su viejo giro a giro y corte en tazón; también se había sentido, menos fortuitamente, animado a beber alcohol. El establishment también estaba ganando confianza. En mayo de 1966, D’Oliveira fue nombrado en los doce para la prueba de apertura contra las Indias Occidentales: «HELLO DOLLY!», dijo el titular del Daily Mirror, como era de esperar.

Aparte de su edad, guardaba algo más en silencio: no podía lanzar correctamente, después de un accidente de coche el invierno anterior. Fue nombrado duodécimo hombre para esa Prueba, elegido para la segunda y se convirtió en una estrella en la tercera y cuarta, con tres medios siglos consecutivos para un equipo que estaba siendo superado, incluyendo 88 en Headingley, en su mayoría compilado en un stand de 96 con el tailender Ken Higgs que convirtió casi en extinción para Inglaterra en una mera derrota en entradas.

Su primer siglo de pruebas llegó un año después, en Headingley contra los débiles indios de 1967. Era obvio que elegir ahora, generalmente de bateo Nº 5 y, a menudo, bolos primeras de cambio, y comenzando a construir su reputación como un interruptor de stands. Nadie cuestionó su derecho a viajar por las Indias Occidentales ese invierno; de hecho, las preguntas de especulación comenzaron sobre los efectos de su posible selección para Sudáfrica un año después. Ya en abril de 1967, John Vorster, el primer ministro sudafricano, de repente se apartó del apartheid de línea dura y dijo que se aceptarían equipos mixtos raciales «de países con los que hemos tenido vínculos deportivos tradicionales». El camino parecía despejado para que se fuera.

Pero por ahora Dollymania había comenzado a desvanecerse una fracción. Tuvo una mala gira en el Caribe, jugando en las cinco pruebas, pero promediando 22 con el bate, 97 con el balón y perdiendo capturas. «Socialmente, fue una gran gira para mí», dijo a tiempo de Declarar. Algunos sentían que ese era precisamente el punto: ahora estaba lejos de ser abstemio. Hizo 87 no fuera en una sorpresiva derrota en la Prueba de Cenizas de apertura de 1968, cuando Inglaterra eligió ridículamente solo a tres jugadores de bolos de primera línea, y luego culpó a D’Oliveira por no ser uno de ellos. Ahora fue omitido, y permaneció en el exterior, actuando de manera irregular para Worcestershire, mientras que Inglaterra intentó y fracasó en recuperar la iniciativa contra un pobre lado australiano.

Pero todo el tiempo el «¿qué pasa si es elegido?»la especulación se arremolinó. Y luego vino el Óvalo: Roger Prideaux se retiró con pleuresía, D’Oliveira entró, y la especulación cesó. Hizo 158, lo que ayudó a ganar el partido. Fue abandonado cuatro veces, pero había redescubierto su forma, y triunfó. Seguro que ahora no hay duda. La prensa no pensó; el árbitro Charlie Elliott no pensó: «Oh Cristo», le susurró a Basil cuando llegaron los cien. «El gato está entre las palomas ahora.»Ciertamente lo fue, pero no de la manera que Elliott esperaba: cinco días después se anunció la fiesta de la gira, sin D’Oliveira.

Claramente, todo tipo de trabajo sucio había estado en marcha ese año. D’Oliveira representaba una amenaza para la credibilidad de la política de Sudáfrica de separación racial rígida y desigualdad. ¿Y si vino y tuvo éxito? El gobierno Vorster estaba desesperado por evitar esto, y aprobó todo tipo de sobornos para persuadir a D’Oliveira de que se descartara, cuidadosamente detallado en una biografía de 2004 de Peter Oborne. MCC, con el ex primer ministro Sir Alec Douglas-Home en lo alto de sus consejos, no quería poner en peligro su larga y, desde su perspectiva, feliz relación con la Sudáfrica blanca.

Ex Primer Ministro Sir Alec Douglas-Home, presidente de MCC, alrededor de julio 1966

Es posible creer que los selectores se apoyaban en no elegir a D’Oliveira por una alianza impía de Lord y Pretoria. Hubo un caso de cricket estrecho, bastante enrevesado, para apoyar su omisión, basado en el hecho de que había mejores bateadores especializados y no era un completo todoterreno. (Y no era joven, sea cual sea su edad real. Doug Insole, el presidente de selectores, siempre sostuvo que esto estaba detrás de la decisión.

Hay otra explicación, más plausible que cualquiera de las dos, y apoyada por fuentes bien ubicadas: que los selectores recordaron el tour de las Indias Occidentales y lo tuvieron en cuenta, quizás temiendo un desastroso incidente nocturno. Es notable que el otro gran socializador, Colin Milburn, también fue excluido.

En Ciudad del Cabo, el parlamento sudafricano rugió de alegría cuando llegó la noticia. En Inglaterra, la tormenta se desató sobre las cabezas de los selectores; MCC se convirtió en objeto de desprecio y burla. Luego, dos semanas después, Tom Cartwright, un jugador de bolos que bateaba, se retiró por una lesión; D’Oliveira, un bateador que bateó, fue insertado en su lugar. El caso del cricket para esto fue de nuevo elaborado, aunque quizás no tan elaborado como el pensamiento de Cartwright. Tenía una conciencia política inusual para un jugador de cricket (probablemente más que el apaciguador Douglas-Home crónico) y albergaba sentimientos encontrados sobre las giras; parece probable que usara su punzada como excusa.

Vorster casi con certeza no podría haber prohibido D’Oliveira si hubiera sido elegido originalmente. Con el aumento de la repulsión mundial contra el apartheid, eso habría sido demasiado abiertamente racista, incluso para Sudáfrica. Pero ahora tuvo su oportunidad porque parecía, no solo en Sudáfrica, como si los selectores hubieran cedido a la presión política. La noche después de la inclusión de D’Oliveira, Vorster estaba hablando (medio borracho, se dice) en el corazón de la supremacía blanca, con miembros del Partido Nacionalista en Bloemfontein. Pudo decirles: «El equipo del MCC tal como está constituido ahora no es el equipo del MCC, sino el equipo del Movimiento Antiapartheid.»Recibió una ovación fenomenal. D’Oliveira no pudo entrar, y MCC tuvo que cancelar la gira. A corto plazo, Vorster había ganado. Pero tanto el Vorster como el apartheid estarían muertos antes de que Sudáfrica jugara de nuevo al críquet contra Inglaterra, y el aislamiento deportivo creado por banning D’Oliveira marcó el comienzo de la caída dolorosamente lenta del régimen.

Solo un hombre emergió con crédito. D’Oliveira acostumbró a estar a la altura de las grandes ocasiones de su vida, y se comportó a lo largo de ésta con integridad, dignidad e implacabilidad. En los años de lucha política que se avecinaban, no se dejaría usar ni por los rígidos boicoteadores ni por los apologistas del apartheid: seguía siendo su propio hombre. Jugó para Inglaterra; de hecho, durante los cuatro años posteriores a the great rumpus, no se perdió un partido (tanto para el juicio original de los selectores). Sus actuaciones incluyeron quizás sus mejores entradas: un invicto 114 en un lanzamiento impactante en Dacca en la serie apresuradamente arreglada y desgarrada por disturbios que reemplazó a la abandonada gira sudafricana. Y continuó jugando bien para Worcestershire hasta 1979, cuando pudo haber pasado los 50 años. Luego se convirtió en entrenador del condado durante 11 años, formando una asociación notablemente exitosa con Phil Neale como capitán.

Jugador de críquet de Worcestershire e Inglaterra, Basil D’Oliveira en New Road, 1983

D’Oliveira siempre había sido un buen observador – sabía cómo elegir al hilandero misterioso australiano John Gleeson – y era un entrenador concienzudo, duro y eficaz, aunque más fuerte en la importancia de la actitud mental que en las minucias de la técnica. Y su decencia esencial brillaba de maneras extrañas. El ex secretario del condado, Mike Vockins, recordó que lo cargaron con un compromiso de entrenamiento en una escuela en Redditch en un día de nieve. No estaba seguro de que pudiera hacerlo, por lo que condujo hasta allí por la mañana para convencerse de que era posible, y luego regresó a hacer el trabajo por la tarde. Basilio también se convirtió en un orgulloso patriarca.

Su hijo Damian jugó 14 temporadas para Worcestershire, y en 2011 su nieto Brett los siguió en el equipo, y también se convirtió en la cuarta generación de D’Oliveiras en jugar para St Augustine. Para entonces, la demencia había vencido a Basil, pero su familia, liderada por la acérrima Naomi, lo sostuvo. Y era venerado en todo el mundo del cricket, sobre todo, lejos de Worcester, en el país que una vez lo despreció.

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